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귀신고래의 몸길이는 평균 14m 정도며 가끔 16m의 몸길이에 40t에 달하는 체중을 가진 개체도 관찰된다. 


갓 태어난 새끼의 체색은 짙은 회색이지만 성장하면 회색바탕에 따개비나 고래이 같은 기생생물들이 떨어지면서 생긴 희끗희끗한 상처나 무늬가 있는 것이 특징이다.


이러한 상처나 무늬는 개체식별에 이용되기도 한다. 


다른 수염고래류에 비해 짧고 누런빛의 수염판을 가지고 긴수염고래과의 고래류와 달리 목의 주름은 2∼5개 정도만 있다. 또한 귀신고래는 등지느러미가 없는 대신 등과 꼬리지느러미 사이에 6∼12개 정도의 혹모양의 돌기가 있다. 


평균 수명은 50∼60세며 임신기간은 약 1년으로 보통 2, 3년에 한번 4m 정도의 새끼를 낳는다. 


수중에 있는 먹이를 걸러 먹는 다른 수염고래류와 달리 귀신고래는 해저층 저질 속에 있는 단각류라고 하는 소형 갑각류를 걸러서 잡아먹는다. 귀신고래는 겨울철에는 따뜻한 아열대 해역에서 새끼를 낳고 여름철에는 북극과 아한대 해역에서 먹이를 먹기 위해 장거리 회유를 한다.


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